ב-11 בפברואר 1990, לאחר כמעט שלושה עשורי מאסר, יצא נלסון מנדלה מהכלא כאיש חופשי.
לאחר שחרורו, כתב מנדלה על אותו יום: "בעודי יוצא משערי הכלא, חשתי שאפילו בגיל 71 חיי מתחילים מחדש". שלושה חודשים לאחר מכן, גם חייהם של מיליוני דרום אפריקאים התחילו מחדש כשמנדלה והנשיא דה קלרק הובילו את דרום אפריקה לפירוק משטר ההפרדה הגזעי ולעריכתן של בחירות דמוקרטיות אמיתיות ראשונות שבהן הותר לראשונה לאזרחים שחורים ובני תערובת להצביע. על פעילותם זו זכו מנדלה ודה קלרק בשנת 1993 בפרס נובל לשלום. מנדלה, שעדיין האשים את ממשלת דה קלרק בכך שלא עשתה מספיק על מנת לעצור את האלימות הפוליטית והגזענית, הסכים לקבל את הפרס המשותף כמחווה של פיוס.

 
;